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El tercer elemento del cerebro

Juan Garc铆a Ruiz,聽
March 18th, 20227 min read 路
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Os voy a contar una historia espa帽ola de desamor. 脡rase una vez un cerebro reinado por un astrocito y una neurona. Espera, espera, no cierres todav铆a, que la cosa se pone interesante. La neurona era el centro de atenci贸n, se encargaba de la comunicaci贸n entre las diferentes partes del cerebro y entre 茅ste y el resto de 贸rganos. Gracias a la neurona hab铆a movimiento, sentidos, conciencia, memoria. El astrocito era feliz d谩ndole de comer a la neurona, limitando la entrada de intrusos en el cerebro a trav茅s de la sangre formando una barrera (la barrera hematoencef谩lica), y tambi茅n ten铆a voz y voto en la comunicaci贸n. Eran felices juntos, se complementaban e incluso depend铆an un poco el uno del otro. O eso es lo que quer铆an hacernos ver. Un apuesto joven llamado Ram贸n y Cajal, que era un detective privado contratado por el astrocito, apareci贸 en la escena. D铆a tras d铆a observaba meticulosamente el cerebro. Pero nada nuevo bajo el sol. Ah铆 estaba la neurona. Por all谩 estaba el astrocito. Todo parec铆a en orden. Espera un momento鈥 隆Resulta que hay alguien m谩s! 隆Hay un tercero! As铆 lo llam贸 literalmente. 鈥淓l tercer elemento鈥. El astrocito estaba destrozado. 隆Siempre tiene que haber un tercero! Un poco m谩s tarde, el alumno de Cajal de nombre P铆o del R铆o Hortega tom贸 el relevo y se dedic贸 a estudiar muy de cerca a este tercer elemento, al que acab贸 por bautizar como microglia. Y hasta aqu铆 el drama rom谩ntico. Ahora hablemos de cosas serias (y mucho m谩s interesantes). Microglia, 驴qui茅n eres?

La microglia toma la palabra: soy una c茅lula polivalente, mucho mejor que el astrocito. Soy m茅dico, y en mis ratos libres guarda de seguridad. Estoy pendiente de que no haya problemas, visito cada rinc贸n del cerebro en busca de intrusos con mis m煤ltiples brazos, y contacto a las neuronas para ver qu茅 tal van. Cuando detecto un intruso, literalmente me lo como (funci贸n: fagocitosis). Otras veces me quedo con algunas de sus prendas y se las ense帽贸 a un amigo que no se anda con chiquitas para que lo identifique y se ocupe de 茅l: la c茅lula T (funci贸n: presentaci贸n de ant铆geno). Pero tambi茅n puedo llamar a otros amigos como los leucocitos para que vengan a ayudarme al lugar donde hay problemas (funci贸n: pro-inflamaci贸n). Tambi茅n puedo mandar a todo el mundo a casa cuando la batalla ha terminado (funci贸n: anti-inflamaci贸n). 驴C贸mo? 驴Que no soy 煤nico? 驴Que esto tambi茅n pueden hacerlo los macrofagos? Si, pero yo puedo actuar mucho m谩s r谩pido y soy m谩s eficaz llegando al lugar adecuado (mejor regulaci贸n espacio-temporal). Y al contrario que los macrofagos, no necesito que me reemplacen constantemente. Como soy un privilegiado que est谩 en el cerebro, el organismo no puede permitirse enviar nueva microglia constantemente, porque la barrera hematoencef谩lica es bastante selectiva con qui茅n pasa y qui茅n no. Por eso soy capaz de mantener mi statut quo y proliferar localmente solo cuando es necesario. Tambi茅n ayudo a las neuronas a elegir sus amigas. Cuando veo que la comunicaci贸n entre dos neuronas ya no es lo que era, le pongo fin (funci贸n: eliminaci贸n de sinapsis). En fin, que estoy ah铆 para velar por la salud de las neuronas cuando las cosas van mal, y cuando las cosas van un poco mejor me encargo de que esto siga as铆 (funci贸n: homeostasis). Pero ya paro de hablar de mi. Le dejo la palabra a Agn猫s Nadjar, que se ha interesado mucho por mi trayectoria y mi papel en la obesidad.

Agn猫s es profesora de neurociencia en la Universidad de Burdeos y estudia el efecto de la nutrici贸n en el cerebro en el contexto de la obesidad. Se centra en la microgl铆a, la c茅lula inmunitaria del cerebro. Agn猫s hizo su tesis en el laboratorio del profesor Robert Dantzer sobre las interacciones entre el sistema inmunitario y el sistema nervioso central, lo que despert贸 su pasi贸n por la microgl铆a. Hizo un postdoctorado sobre el proceso de neuroinflamaci贸n patol贸gica en la enfermedad de Parkinson, y despu茅s fue contratada como profesora e investigadora en Burdeos. Tambi茅n form贸 parte de un proyecto con Philip Haydon en la Universidad de Tufts (Boston) sobre las interacciones entre la microgl铆a y los astrocitos y su papel en la respuesta del sue帽o a la inflamaci贸n. Cuando regres贸, se incorpor贸 al laboratorio NutriNeuro de Burdeos para a帽adir un componente nutricional a sus estudios de neuroinmunolog铆a. El a帽o pasado se incorpor贸 al centro Magendie, donde estudia principalmente obesidad y neuroinflamaci贸n.

JGR: 驴Cu谩les son los principales peligros de la obesidad para nuestra salud?

AN: La obesidad es un importante factor de riesgo para la diabetes, las enfermedades cardiovasculares, las enfermedades neurodegenerativas, la depresi贸n y ciertos d茅ficits cognitivos. Adem谩s, la obesidad suele ir acompa帽ada de una disminuci贸n de la actividad f铆sica y apat铆a. Es un problema tanto f铆sico como psicol贸gico.

JGR: La obesidad ha alcanzado niveles epid茅micos. Entre 1995 y 2000 pasamos de 200 millones de obesos a 300 millones. 驴Cu谩l crees que es la causa de este aumento?

AN: Es una pandemia. Se calcula que el 30% de la poblaci贸n mundial tiene sobrepeso y entre el 15 y el 20% es obesa. 驴Por qu茅? Hay varias razones. En primer lugar, hace poco menos de cien a帽os se produjo un importante cambio nutricional con el consumo de az煤car refinado, uno de los nutrientes m谩s obesog茅nicos que existen. Por otra parte est谩 la llegada de la dieta occidental: comida r谩pida, pizza, bebidas azucaradas. Y asociado a esto, se ha producido un aumento del sedentarismo. La gente hace menos deporte y camina menos durante el d铆a. En general, nos movemos menos y comemos comida mala en grandes cantidades y a cualquier hora.

JGR: Estudias la obesidad a una escala mucho m谩s peque帽a: celular y molecular. En primer lugar, 驴qu茅 es la microgl铆a?

AN: La microgl铆a es la c茅lula inmunitaria del cerebro. Su funci贸n es mantener un entorno 贸ptimo para las neuronas. La microgl铆a detecta cambios en el cerebro, normales y anormales. Es especialmente sensible a las variaciones nutricionales y puede detectar cambios muy peque帽os gracias a las prolongaciones que emergen de su cuerpo celular. En funci贸n de lo que detecta, modula su actividad para proteger las neuronas y garantizar que sigan funcionando con normalidad. El problema es que a veces los ataques que reciben son demasiado fuertes y la protecci贸n neuronal no puede continuar.

JGR: 驴En qu茅 se relacionan la microgl铆a y la obesidad?

AN: La obesidad es sin duda una enfermedad cerebral antes que corporal. Los genes relacionados con la susceptibilidad a la obesidad tienen funciones cerebrales. Una de las primeras cosas que ocurre cuando se come demasiada grasa y demasiado az煤car es que se produce una activaci贸n microglial inflamatoria en el cerebro. Hemos visto que evitando esta activaci贸n inflamatoria de la microgl铆a, era posible evitar el aumento de peso en los animales (resultado por confirmar en los humanos).

JGR: Adem谩s de la microgl铆a, te has interesado bastante por el omega-3. 驴Cu谩l es su papel en este contexto?

AN: El omega-3 es un l铆pido protector que puede prevenir la actividad inflamatoria microglial, por lo que es bastante bueno para el cerebro. El problema de las dietas obesog茅nicas es que hay un gran d茅ficit de omega-3 y contienen 谩cidos grasos perjudiciales y carbohidratos. La microgl铆a combina toda esta informaci贸n y pone en marcha la inflamaci贸n. La dieta mediterr谩nea es muy buena en este sentido porque contiene verduras, frutas, aceite de oliva y pescado. Tiene muy pocos 谩cidos grasos saturados y contiene omega-3.

JGR: 驴C贸mo act煤a el omega-3 en nuestras c茅lulas?

AN: Los omegas se incorporan a los fosfol铆pidos que componen las membranas plasm谩ticas de todas las c茅lulas del cuerpo. La mayor parte del omega-3 va al cerebro. Existe la teor铆a de que el cerebro del homo sapiens sapiens es lo que es desde que empezamos a comer omega-3 (pescado, marisco, etc.). Estas mol茅culas ayudan a construir las membranas de las c茅lulas cerebrales y pueden tener funciones relacionadas con su fluidez y la movilidad de los receptores membranarios. Pero los omegas tambi茅n pueden desprenderse de la membrana y convertirse en se帽ales moleculares en la c茅lula, controlando diferentes v铆as de se帽alizaci贸n.

JGR: 驴Cu谩les son los 煤ltimos descubrimientos realizados en tu equipo?

AN: El 煤ltimo art铆culo que publicamos y del que estoy especialmente orgullosa fue sobre el papel de los omega-3 en el desarrollo del cerebro. Concretamente estudiamos el efecto de la falta de omega-3, que es el caso de casi toda la poblaci贸n mundial. Hemos visto que si hay poco omega-3 durante el desarrollo el cerebro no se desarrolla tan bien. Por ejemplo, si la microgl铆a detecta esta falta de omega-3 pone en marcha una actividad en detrimento de las sinapsis. 驴C贸mo hace esto? Ya he mencionado que los omega-3 pueden salirse de las membranas y actuar como se帽ales moleculares. Cuando los omega-3 escasean en la microgl铆a, abandonan la membrana y este fragmento lip铆dico activa una cascada de eventos en la c茅lula que conduce finalmente a la fagocitosis en las sinapsis neuronales. Cuando el omega-3 escasea lo hace tanto en la microgl铆a como en la neurona, pero hemos visto que lo que desencadena la fagocitosis es realmente la ausencia de este l铆pido en la microgl铆a. La consecuencia es que las neuronas acaban teniendo menos capacidad para conectarse con sus vecinas y los animales muestran d茅ficits cognitivos cuando crecen.

JGR: Lanzaste una start-up en el pasado, por lo que la investigaci贸n y la empresa no son excluyentes. 驴Tienes alg煤n consejo para los j贸venes investigadores que tambi茅n quieren desarrollar un proyecto?

AN: Hay que permanecer abierto a todo. Yo era la primera que dec铆a que nunca trabajar铆a en el sector privado y acab茅 creando una empresa. Hab铆a perdido la fe en la investigaci贸n, aunque esto no dur贸 mucho. As铆 que mont茅 una start-up al mismo tiempo que trabajaba como profesora-investigadora. Fue muy gratificante para m铆. Si alguien tiene idea de acceder al sector privado o de crear una empresa, le aconsejo que se forme. En la Universidad de Burdeos existen cursos de formaci贸n para estudiantes de doctorado en los que se sensibiliza a los alumnos sobre el esp铆ritu empresarial. Esta formaci贸n se llama UBcreate. Cualquier estudiante de la Universidad de Burdeos que tenga una idea de negocio puede ponerse en contacto con esta estructura para encontrar apoyo, ayuda en la creaci贸n del proyecto o financiaci贸n. Tenemos toda una red de incubadoras empresariales en la regi贸n. Mi consejo para los interesados es que se formen y empiecen a crear una red de contactos para entender mejor los mecanismos de la empresa. Con el emprendimiento descubr铆 que el objetivo nunca es ganar dinero. Se trata ante todo de un proceso intelectual, as铆 que hay que abrirse un poco m谩s a este mundo.

JGR: 驴Recuerdas alg煤n consejo que te dieran en la investigaci贸n?

AN: El primer consejo que me dieron fue: nunca dejes para ma帽ana lo que puedes hacer hoy. En una tesis este es el secreto del 茅xito. Me dieron otro consejo que fue muy importante para m铆 ya que tengo una formaci贸n bastante at铆pica. 隆El consejo era que hiciera lo que me diera la gana! No importa cu谩l sea tu trayectoria profesional mientras seas capaz de justificarla cuando sea necesario, siempre que consigas darle sentido. De hecho, ahora me dedico a analizar expedientes de j贸venes investigadores y me he dado cuenta de que no existe una 煤nica v铆a cl谩sica.

JGR: 驴Alguna lectura cient铆fica que te gustar铆a recomendar?

AN: Quise hacer mi tesis con Robert Dantzer porque hab铆a le铆do su libro The psychosomatic delusion. Me pareci贸 genial el hecho de que nuestro comportamiento pudiera ser controlado por nuestro sistema inmunol贸gico y viceversa.

JGR: 驴Alg煤n mensaje final para los lectores?

AN: Nunca escuches a los que van por ah铆 presagiando la fatalidad y te dicen que no lo vas a conseguir. 隆Ponte a hacer las cosas que quieres hacer! Hay que ir a por todas cuando se tiene una pasi贸n.

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